7D_SWEETHEARTS

Verliefd op een tommy

Gepost op 15/04/2019
Door: Georges Gielen

Honderden Vlaamse vrouwen werden na de bevrijding in 1944 verliefd op een Britse militair. Een van hen is Bertha Cobbaert uit Ninove. “Ik vond hem meteen een knappe gast”, vertelt ze in het nieuwe boek ‘Sweethearts’ van de Gentse auteur Dirk Musschoot. “Het idee voor het boek kwam eigenlijk bij toeval tijdens een van mijn vele reizen door Groot-Brittannië”, vertelt de Gentse journalist en schrijver Dirk Musschoot. “Ik wandelde er een souvenirwinkel binnen en de uitbaatster bleek Godelieve te zijn, een vrouw uit Deinze. Pal na de Tweede Wereldoorlog getrouwd met een Britse soldaat, een ‘tommy’. Na verloop van tijd ontdekte ik, dat er zo honderden Vlaamse vrouwen waren. Zo is ‘Sweethearts’ ontstaan en niets te vroeg. Want Bertha Cobbaert is inmiddels gestorven.”
Ramenwasser Joe Mann uit Hove nabij Brighton in East Sussex is een ‘dispatch driver’, een koerier bij de Britse genietroepen. In juni 1944 wordt hij met twee collega’s op een boot richting Normandië gezet. Drie maanden later belandt hij in Ninove. Daar leert hij Bertha Cobbaert kennen, uit de Savooistraat. De stad is helemaal in de ban van de nakende bevrijding. Vliegtuigen vliegen over, mooie Bertha en haar vrienden volgen op de BBC de zegeberichten en het gerucht gaat dat er Engelse troepen naderen. Bertha trekt erop af en leert er een soldaat kennen die William Joseph Mann heet. Bertha maakt een afspraak met hem, maar die avond trekt Joe verder. “Ik vond hem meteen een knappe gast en was teleurgesteld, dat hij niet op me had gewacht”, bekent Bertha. “Hij had stralend blauwe ogen en prachtige witte tanden.” Maar een jaar later valt er in de Savooistraat in Ninove een brief uit Italië in de bus. Het is Joe, die haar blijkbaar niet vergeten is. De eerste brieven beginnen met ‘dear’ maar dat wordt snel ‘dearest’ en ‘my love’. Het wordt een lange vrijage per brief. Joe zwaait af van het leger en gaat ramen wassen in East Sussex. Pas op 24 juni 1948 – Bertha wordt 21 jaar – schrijft Joe dat hij haar komt bezoeken. Bertha en Joe beleven een mooie tijd in Ninove. Uiteindelijk trouwen ze in september. Gelukkig tekent auteur Dirk Musschoot het verhaal op in 2004. Want in 2017 sterft Bertha aan kanker. Dat Bertha Cobbaert en Joe Mann uiteindelijk een hecht koppel zijn geworden, is iets dat Bertha zelf in september 1944 in de verste verte niet had kunnen vermoeden.
‘Sweethearts’ van Dirk Musschoot, uitgegeven bij Lannoo, 300 blz. Prijs: 24,99 euro. Inschrijven via sweethearts@telenet.be.

Georges Gielen
Georges Gielen schrijf en fotografeert al dertig jaar voor diverse kranten en weekbladen. Hij werkte jarenlang als eindredacteur voor de krant 'Het Nieuwsblad'. Bij de uitgeverij Lannoo publiceerde hij diverse reisgidsen over Zeeland, de Elzas en 'Logeren in een Stiltehotel'. Sinds 1987 maakt hij reportages voor magazines als 'Feeling', 'Grande', 'Elle', 'Plus Magazine' en nu dus ook 'Goeiedag'.